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2004-四月-24 13:34 下午

IM: Instant Messaging

  Instant Messaging (即時傳訊) 的縮寫是 IM, 這是一種可以讓使用者在網路上建立某種私人聊天室 (chat room)的即時通訊服務。


  IM 很類似於電話服務,只不過電話是以人的聲音來溝通而 IM 則主要是透過文字來溝通的。通常 IM 服務會在使用者通話清單(類似電話簿)上的某人連上IM時發出訊息通知使用者,使用者便可據此與此人透過 Internet 或網路開始進行即時的IM文字通訊。 除了文字外,在頻寬充足的前提下,大部份 IM服務事實上也提供了視訊通訊的能力。


  IM 與聊天室 (chat room)有所不同的是,聊天室的使用者必須集中進入提供服務的站台才能進行即時通訊,其服務是固定靜態的。IM使用者則不必集中進入某個特定網站,因此IM 的聊天室是動態的、由使用者隨時隨需要自行建立。


  IM 與電話服務或電子郵件有所不同的是,不同廠商提供的 IM 服務目前是專屬而無法互相溝通的,也就是欠缺共同的標準與 inter-operability。使用不同IM軟體的使用者間無法互相通訊,除非藉著其他第三方的廠商軟體。


  目前主要的公眾 IM服務軟體有:AOL Instant Messenger, ICQ, Jabber, MSN Messenger, Yahoo Messenger , IRC 等等。使用不同的 IM 服務必須有服務提供者的帳號且必須在電腦上安裝此服務提供者所提供的 IM 軟體,這些公眾 IM服務目前都是免費的。


  許多第三方廠商目前正試圖整合不同的 IM 通訊成為單一的服務,例如 Agile Messenger, Trillian Pro, Messenger 2, gaim, Fire, 等等,不過這些廠商都面臨了許多IM服務提供者的商業阻力,常見的方式就是更新 IM軟體的版本與內部 IM 通訊協定,例如 Yahoo Messenger 在 2003年9月時就藉著軟體改版昇級以阻擋其他第三方IM軟體的使用者,微軟的 MSN Messenger 也藉自己的 .Net Passport 來阻擋其他第三方的 IM 軟體。


  相對於這些第三方軟體廠商的積極意圖分食市場大餅,概有的 IM服務提供者間也有一些合縱連橫的動作,例如 AOL 自從取得 ICQ 的母公司之後,一直企圖整合兩者間的 IM通訊,此舉將可擴大其市場佔有率,並為將來更多的應用提供市場基礎。ICQ 目前有 1.5 億使用者而 AIM 則有1.95億使用者。此外,雖然AOL 曾以技術性的方式阻斷微軟的 MSN Messenger 早期版本所提供的 AIM 使用者通連功能,目前卻在FCC強大的反托拉斯壓力下,表示願意考慮開放其專屬的通訊協定以與其他 IM服務提供者可以互相通訊,這主要指的就是其競爭對手微軟。


  IM 在應用上,目前仍然集中在公眾的消費者市場,IM應用在進入企業組織上面臨了早期無線網路進入企業組織時同樣的安全考量與共同通訊標準等等的問題。為此,IETF (網際網路工程工作小組)開始進行了以XML標準為基礎的 XMPP 計劃以成為 IM 通訊協定的標準,目前 Jabber 就是以此為核心所發展的開放 IM 軟體,這應該會對市場上其他的IM服務提供者形成開放的壓力。


  可預見的是,IM 服務提供者為了要進入最重要、最有利潤的商業市場,勢必得在安全性、共同通訊標準等等的目標上進行更大的努力才有可能進入這塊市場。而在消費性市場上,IM的即時通訊特色其實十分適合應用在各種行動通訊裝置如手機上,一旦IM成功的在手機上登陸並擴大其應用,那從電腦到手機之間的即時通訊互相連結將形成全世界最巨大的另一種人際互連網路,也極有可能取代電子郵件。這可能將是最具潛力的殺手級應用,其所帶來的巨大商機難以估計,對下一世代的生活也可能產生重大的改變。


 

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